บทที่ ๒๔: ความลับของเข็มเทพ


ในที่สุดผางวานก็หยุดยั่วยุอารมณ์คุณชายสกุลเฮ่อ ในแต่ละวัน นางจะอยู่หน้ากระจก และตั้งอกตั้งใจศึกษาวิชายั่วยวนอย่างละเอียด


ดังนั้นเมื่อเฮ่อชิงหลูเรียกนางไปพบ จึงอดไม่ได้ที่จะแปลกใจเล็กน้อย


อากาศเริ่มร้อนอบอ้าว ชุดสีขาวตัวใหม่ของนางยังไม่เสร็จ นางจึงไปหาจินปู้เหยา และขอยืมเสื้อไหมสีชมพู พร้อมกับกระโปรงสีแดงอันประณีต บนกระโปรงคือลายปักงดงามของดอกเหมยที่มีสีสันงามตา การแต่งตัวเลียนแบบเทพธิดา มันเหมือนกินน้ำแกงใสแจ๋วและจืดชืดเป็นเวลานาน ทำให้นางเกิดอาการเอียนอย่างเลี่ยงไม่ได้ ดังนั้น ไม่เพียงแต่หาปิ่นลายดอกไม้มาปัก นางยังใส่ต่างหูพู่ระย้า ซึ่งสั่นไหวน้อยๆ ในทุกย่างก้าวที่เดิน


นี่คือการแต่งกายตามปกติของนางตอนอยู่พรรคมาร


นางเอนกายไปข้างหน้าเพื่อแอบดูเหตุการณ์ภายในห้อง ทว่าเห็นคนด้านในที่สวมใส่ชุดดำ ประหนึ่งต้นสนเปล่าเปลี่ยวยืนเพียงลำพัง บัดนี้เขากำลังขบคิดอย่างหมกมุ่น ขณะจ้องวัตถุบนโต๊ะ


-- นั่นคือเข็มเทพเปลวเพลิงที่ถูกผนึกอยู่ภายในก้อนน้ำแข็ง มีเพียงวิธีนี้จึงสามารถเก็บรักษาอาวุธลับเอาไว้ได้ ป้องกันไม่ให้มันละลายระหว่างศึกษา


ผางวานเห็นเขาคล้ายไม่รู้สึกถึงการมาของนาง จึงตัดสินใจยืนอยู่ด้านข้างอย่างสงบปากสงบคำ และแอบประเมินเขาโดยไม่ส่งเสียง


เหมือนอย่างที่จินปู้เหยากล่าว เฮ่อชิงหลูหน้าตาดีสุดยอดโดยแท้ ประเภทสามารถทำให้ตกหลุมรักตั้งแต่แรกเห็น ยากจะลืมเลือนได้เลย ดังคำกล่าวที่ว่า 'สง่าผ่าเผยดั่งต้นสนใต้ลม เติบใหญ่และขึ้นสูงอย่างค่อยเป็นค่อยไป สว่างไสวดุจแสงเงินแสงทองยามเช้า สดใสและสวยงาม'


"ดูพอหรือยัง?" เฮ่อชิงหลูไม่แม้แต่จะยกหนังตาขึ้นมา เขายังอยู่ในท่าเดิมขณะกล่าวถ้อยความนี้


"ยังไม่พอ ยังไม่พอ คุณชายหน้าตาดีถึงเพียงนี้ ดูเท่าไรก็ไม่พอ!" ผางวานฉีกยิ้มกว้าง แล้ววิ่งมาหาเขาอย่างร่าเริงด้วยท่าทางประจบสอพลอ -- ถึงอย่างไรนางได้ตัดความคิดที่จะแต่งบทเพลงรักกับชายหนุ่มรูปงามผู้นี้แล้ว หากนางสามารถใช้ปากเพื่อเอาเปรียบเขากลับคืน เช่นนี้ก็ดีเหมือนกัน


เฮ่อชิงหลูยังคงไว้ซึ่งท่าทางสูงส่งตามปกติ เขาแค่ทำเสียงหึเบาๆ เพื่อแสดงอาการเหยียดหยาม


"คุณชายเรียกข้ามาทำไมหรือ?" นางยืนด้านหลังเขา เขย่งตัวเพื่อมองไปยังโต๊ะ เห็นเพียงขวดมากมาย และไหหลากสีกระจายรอบก้อนน้ำแข็ง


"วันนี้เจ้าฝึกวิชายั่วยวนเสร็จแล้ว?" เฮ่อชิงหลูสัมผัสได้ถึงไออุ่นและกลิ่นหอมเย็นเข้ามาใกล้ เขาตีหน้าตายพลางขยับตัวไปด้านข้าง


ไม่ว่านางจะสมองทึบขนาดไหน ผางวานก็สังเกตเห็นท่าทางของคุณชายที่กระทำต่อหน้านาง เขาเลี่ยงนางเหมือนหลบอสรพิษและแมงป่อง จึงได้แต่รั้งสายตาอยากรู้อยากเห็นกลับคืนด้วยอาการขมขื่น: "บทเรียนขั้นพื้นฐานเสร็จสิ้นแล้ว"


เฮ่อชิงหลูพยักหน้า จากนั้นกล่าวต่อ: "จินปู้เหยาดีต่อเจ้าหรือไม่?"


ผางวานประหลาดใจที่เขาสนใจเกี่ยวกับตัวนาง ทว่ายังคงตอบตามความเป็นจริง: "แม่นมจินสอนข้าจนหมดเปลือก ตัวตนของก็นางเหมือนกับรูปโฉมของนาง ดีมากๆ"


เฮ่อชิงหลูคล้ายเพิ่งนึกอะไรบางอย่างขึ้นมาได้ ริมฝีปากของเขายกเป็นรอยยิ้ม: "นางคือคนที่พูดภาษามนุษย์กับมนุษย์ พูดภาษาผีกับผี[1]"


พอเห็นเขาประเมินค่าจินปู้เหยาเช่นนี้ ยังผลให้ผางวานทำหน้าย่นขึ้นมาทันที: "คุณชาย! อย่าคิดว่าเพราะนางชอบเจ้า แล้วจะพูดจาตามอำเภอใจแบบนี้ได้!" ไม่ว่าจินปู้เหยาจะงดงาม และมีเสน่ห์ชวนมองเพียงใด กระนั้นหัวใจก็ยังทำมาจากเลือดเนื้อ!


"นางชอบข้า?" เฮ่อชิงหลูตกตะลึงเล็กน้อย จากนั้นหันไปมองผางวาน


เห็นใบหน้าไม่พอใจของนาง เขายิ้มอย่างไม่ใส่ใจ: "คนที่นางชอบคือผู้อื่น"


ดวงตาของผางวานเบิกโพลงทันที ประโยคคำถามกำลังจะหลุดออกมา


"เรื่องเล็กๆ น้อยๆ เช่นนี้ค่อยคุยกันวันหลัง"


เฮ่อชิงหลูไม่ให้โอกาสนางขุดคุ้ยข้อมูลเชิงลึกซะงั้น เขาสนแต่เรื่องของตนเอง และขัดจังหวะนางโดยไม่ลังเล


"ในเมื่อข้าเป็นคนเรียกจินปู้เหยามา นางดีต่อเจ้า ก็เหมือนข้าดีต่อเจ้าไม่ใช่หรือ?" เขาเลิกคิ้วใส่นาง


ผางวานเดาว่าคุณชายสูงศักดิ์ผู้นี้ อาจกำลังเตือนนางให้สำนึกบุญคุณ ดังนั้นจึงพยักหน้าอย่างว่าง่าย


เหมือนอย่างที่คิดเอาไว้ ประโยคถัดมาของเฮ่อชิงหลูคือ -- "ถ้าเช่นนั้นเจ้าจะเนรคุณอย่างนั้นหรือ?"


เมื่อต้องเผชิญหน้ากับการตำหนิที่ปลิวมาแบบไม่มีมูล ยังผลให้ผางวานคลำไม่เจอหัวสมองเลยทีเดียว[2] นางได้แต่เอามือลูบจมูก ขณะกล่าววาจาอย่างเหนียมอาย: "ข้าทำอะไรผิดหรือ?"


เฮ่อชิงหลูส่งเสียงหัวเราะเย็นชา ใช้นิ้วหนีบเข็มสีแดงที่อยู่ในกล่องน้ำแข็งขึ้นมาแบบลวกๆ


"เจ้าเคยบอกข้า เจ้าไม่รู้ว่าทำไมเข็มเทพเปลวเพลิงจึงไม่ละลายเมื่ออยู่ในมือของเจ้า แต่ข้าค้นพบอย่างชัดแจ้ง มีตัวยาพิเศษบางอย่างติดอยู่บนเข็มสีแดงเล่มนี้ มันทาไว้แค่ตรงปลายเท่านั้น และเหลือเพียงรอยเส้นตรง" เขามองหน้านาง ดวงตาของเขามืดครึ้ม "กล่าวอีกนัยหนึ่ง ก่อนใช้อาวุธลับ เจ้าจะป้ายยาบางอย่างบนมือตัวเอง ถูกต้องหรือไม่?"


ผางวานตื่นตระหนกสุดขีด ไม่คาดคิดว่าชายที่อยู่ต่อหน้านาง บุคคลซึ่งหยิ่งยโสและไม่อยู่ในกฎ จะรู้วิธีแยกรอยนิ้วมือจากเข็มเล่มเดียว!


"เคล็ดลับป้องกันมิให้เข็มแดงละลาย ขึ้นอยู่กับตัวยาพิเศษชนิดนี้ และยาประเภทนี้จะหายไปเมื่อสัมผัสถูกเลือด ดังนั้นจึงขาดหลักฐานซึ่งเป็นสาเหตุของความตาย" เฮ่อชิงหลูทำหน้าแข็ง แล้วยื่นมือเรียวยาวมาตรงหน้านาง -- "ส่งถุงที่เจ้าเก็บเข็มมาให้ข้า"


ผางวานก้าวถอยหลังโดยไม่รู้ตัว


-- เขาพูดถูก แท้จริงแล้วนางไม่ได้บอกความจริงกับเขา


ทุกครั้งก่อนใช้เข็ม นางจะสัมผัสตรงมุมถุงเก็บเข็มเป็นอันดับแรก ทายาก่อน แล้วค่อยใช้เข็ม นี่เป็นเคล็ดลับที่ท่านอาประมุขพรรคสอนนาง


เฮ่อชิงหลูเห็นหลังของนางโค้งเล็กน้อย ตั้งท่าป้องกันภัย รูม่านตาของเขาราวจุดสีน้ำมัน แถมยังแย้มยิ้ม


"ถึงแม้เจ้าจะโง่ แต่ควรรู้ไว้ ต่อต้านข้า ผลลัพธ์ไม่ดีแน่นอน" เขาเตือนเบาๆ


ผางวานส่ายหน้า


"ข้าไม่ได้หลอกเจ้า" นางยืนตัวตรง คางของนางแข็งตึง แก้มทั้งสองข้างประหนึ่งเมฆสีแดงคล้ำสะท้อนสระน้ำใส "ถึงแม้ก่อนใช้เข็มจำเป็นต้องทายา แต่ข้าไม่รู้ว่ายานี้ทำมาจากอะไร หรือทำไมจึงมีผลป้องกันไม่ให้เข็มละลาย -- ข้าใช้มันตามที่อาจารย์สั่งเท่านั้น"


เฮ่อชิงหลูหรี่ดวงตาเรียวยาวของตนเอง เขาจ้องนางตาไม่กระพริบ คล้ายกำลังประเมินข้อเท็จจริงจากคำพูดของนาง


"ที่เจ้าไม่ยอมบอกเคล็ดลับถุงเก็บเข็ม เพราะเจ้าหวังอยู่ในบ้านของข้าอย่างนั้นหรือ?" เขาคล้ายสรุปความเข้าใจได้แบบนี้ คิ้วได้รูปคู่นั้นขมวดเป็นปมแน่น "เจ้ากลัวว่าเมื่อใดที่ข้ารู้ความลับของถุงเก็บเข็ม ข้าจะไม่สนใจในตัวเจ้า แล้วขับไล่เจ้าออกจากบ้าน?"


ผางวานรู้สึกตระหนกตกใจ แต่สุดท้ายก็ไม่ได้ตอบคำถามเขา นางเพียงกัดริมฝีปากล่างของตนเอง จนเลือดแทบไหลซึม


"เจ้าต้องการใบหน้างามล้ำเลิศมากถึงเพียงนี้?" เฮ่อชิงหลูมองนางด้วยความประหลาดใจ "การเป็นที่ชื่นชมใฝ่ฝันของคนทั่วหล้า สำคัญกับเจ้ามาก?"


ขนตาของผางวานลดต่ำลง มีเพียงพู่ระย้าที่แกว่งไปมาตามอารมณ์ของนาง


"... วางใจได้ ในเมื่อข้าสัญญาจะมอบใบหน้าให้แก่เจ้า เพื่อแลกเปลี่ยนกับความลับที่อยู่ภายในอาวุธลับ ข้าจะไม่คืนคำ" ท่าทางของเฮ่อชิงหลูคล้ายอ่อนเพลียเล็กน้อยขณะนวดหว่างคิ้วตนเอง สายตาของเขาไม่ได้มองตรงไปที่ผางวานอีก "คนสกุลเฮ่อรักษาคำพูดเสมอ ตราบเท่าที่เจ้าไม่ค้างชำระห้าพันตำลึงเงิน ข้าสัญญากับเจ้า การค้าขายหนนี้รับประกันด้วยเกียรติของตระกูลข้า"


ผางวานเงยหน้าอย่างรวดเร็ว นางมองเขาด้วยดวงตาเป็นประกาย


-- สำหรับคุณชายสูงศักดิ์ที่หยิ่งผยอง ไม่มีสิ่งใดสำคัญไปกว่าเกียรติของตระกูล ดังนั้นนางจึงเลือกจะเชื่อเขา


"ความจริงแล้ว ทุกคราวที่ข้าใช้เข็ม ข้าจะสัมผัสตรงนี้ก่อน"


นางหยิบถุงเก็บเข็มออกมา และวางไว้บนโต๊ะ จากนั้นชี้ไปยังจุดต่อประสานซึ่งมีสีขาวจางๆ


เฮ่อชิงหลูลืมตาเมื่อได้ยินสิ่งนี้ ใบหน้าหล่อเหลาหวนคืนสู่ท่าทางมีสง่าราศีอีกครา: "เจ้าแน่ใจหรือว่าแค่ตำแหน่งนี้จุดเดียว?"


ผางวานพยักหน้า จากนั้นรีบยืดมือเพื่อบังถุงเก็บเข็ม: "สัญญากับข้า เจ้าจะไม่ทำถุงนี้พัง ห้ามตัด ห้ามเฉือน ห้ามเผาเด็ดขาด!" นางมองหน้าเขาด้วยความกระวนกระวายใจ สีหน้าอ้อนวอน "หากมันพัง อาจารย์ต้องฆ่าข้าแน่!" อาจไม่ถึงกับฆ่า แต่จะถูกลากไปตี จากนั้นต้องไม่พลาดบทลงโทษของการอาบยาพิษแน่นอน


เฮ่อชิงหลูเห็นนางทำหน้าตึงเครียดสุดขีด จึงจงใจทำหน้าแข็ง: "เรื่องนี้ข้าบอกไม่ได้เหมือนกัน"


"งั้นไม่ได้!" ผางวานยึดถุงเก็บเข็มกลับคืน แล้วกอดมันแน่น ราวกับมันคือชีวิตของนาง "ไม่ให้เจ้าศึกษาโดยเด็ดขาด!"


เฮ่อชิงหลูเห็นนางดื้อแพ่งเยี่ยงนี้ เขาถอนหายใจ และกล่าวอย่างฝืนใจเต็มทน: "หากเจ้ากังวลถึงเพียงนี้ ถ้าอย่างนั้นทุกครั้งที่ข้าศึกษาถุงเก็บเข็ม ข้าจะให้เจ้าสังเกตอยู่ด้านข้าง ตกลงไหม?" เขาไม่อยากใช้คำว่า 'คุมอย่างใกล้ชิด'


ผางวานเอียงคอคิด และพบว่าเงื่อนไขนี้วางใจได้ ดังนั้นจึงตอบรับตาหยี


***

ในช่วงบ่ายของต้นฤดูร้อน อากาศเต็มไปด้วยความอบอุ่น และภายในห้องหนังสือข้างสระบัว ศีรษะของชายหนุ่มหญิงสาวเบียดกันอย่างน่าประหลาด


"ห้ามขูด! เจ้าทำผิดกฎ!" น้ำเสียงของเด็กสาวเต็มไปด้วยความกังวล


"ข้าแค่แซะออกมานิดเดียว ..." น้ำเสียงของชายหนุ่มไม่เห็นพ้อง


"ใครเขาแซะแบบนั้น?! เจ้าแซะชิ้นใหญ่มาก คนหลอกลวง!" เด็กสาวแทบร้องไห้อยู่รอมร่อ


"ขนาดเท่าปลายเข็มถือว่าใหญ่มากรึ?! เจ้าไม่มีหัวคิดเรื่องขนาดแม้แต่น้อย ...?" ชายหนุ่มพาลโกรธ


บนฝั่งดินลาดเอียง ใครบางคนกำลังปัดใบบัวที่ปกคลุมใบหน้าของตนเองออกอย่างสบายใจ เผยให้เห็นดวงหน้างดงามกระจ่างใส


จินปู้เหยาฟังเสียงโต้เถียงกันจากระยะไกล รอยยิ้มอ่อนจางแขวนอยู่บนพวงแก้มของนาง


"เพลงกล่อมเด็กเพลงนี้ดีจริงๆ" นางพึมพำแผ่วเบา หาได้ใส่ใจดินสีแกมเขียวที่อยู่ใต้ร่างตนเอง แล้วนอนหลับปุ๋ยทั้งอย่างนั้น

__________


[1] พูดภาษามนุษย์กับมนุษย์ พูดภาษาผีกับผี หมายถึง คนที่สามารถปรับตัวเข้ากับคนอื่นได้เป็นอย่างดี
[2] คลำไม่เจอหัวสมอ 摸不着头脑 เป็นสำนวนจีน อุปมาว่า ไม่รู้ว่าเป็นมาอย่างไร ไม่เข้าใจโดยสิ้นเชิง


ความคิดเห็น