บทที่ ๔๒: กลายพันธุ์


ด้านหน้าคุกแห่งหายนะ ยามเฝ้าคุกเปิดประตูด้วยมืออันสั่นเทา เขามองบุคคลสูงศักดิ์ตรงหน้าด้วยอาการกระสับกระส่าย

เขาเคยเห็นนายน้อยเจ้าตำหนักมาก่อน ทว่าทำไมเขาถึงได้พาหญิงสาวพิการมาที่นี่ด้วย คุกแห่งหายนะขึ้นชื่อเรื่องอันตรายซึ่งยากจะหยั่งถึง ผู้ที่ไม่มีวรยุทธ์เยี่ยมยอดไม่อาจลงมายังที่แห่งนี้ ทำไมนายน้อยเจ้าตำหนักจึงแบกภาระเพิ่ม หรือแม่นางผู้นี้จะมีวิชาลับบางอย่าง?

"เจ้าแน่ใจว่าต้องการลงไปที่นั่น?" นายน้อยเจ้าตำหนักหันมาหาหญิงสาว

"แน่ใจ" หญิงสาวตอบอย่างเด็ดขาด ไม่มีอาการลังเลสักนิด

และภายใต้สายตาเฝ้ามองของทุกคน นายน้อยเจ้าตำหนักอุ้มหญิงพิการ และกระโดดลงไปในปากถ้ำ

เสื้อผ้าปลิวสะบัด กระแสลมราวกับใบมีดถาก

"จิ่นตี้หลัว นำรถเข็นลงมาด้วย!" เสียงกำชับมั่นคงจากภายในถ้ำ

ผู้คุ้มกันจิ่นที่ไม่ได้แสดงตัวเป็นเวลานานส่งเสียงตอบรับ เขาหยิบรถเข็นคันนั้น และกระโดดลงด้านล่าง

คนที่เหลือตรงปากทางล้วนตกอยู่ในสถานการณ์ 'เจ้ามองหน้าข้า ข้ามองหน้าเจ้า' ทุกคนต่างพากันแลกเปลี่ยนสายตา

ภายในคุกแห่งหายนะ ซีกตะวันออก

ผางวานรู้สึกว่าตนเองประเมินเฮ่อชิงหลูต่ำไปจริงๆ รถเข็นที่นางกำลังนั่งอยู่ในขณะนี้ ไม่เพียงแต่มันสามารถใช้มือควบคุมตำแหน่งขึ้น-ลงโดยอิสระ ทว่ามันยังมีระบบรับแรงกระแทกของมนุษย์ ช่วยลดความปวดร้าวเวลาเคลื่อนไปข้างหน้า

-- คนผู้นี้เป็นอัจฉริยะ! ในใจนางรู้สึกทึ่งอย่างห้ามไม่อยู่

คนทั้งสองด้านหน้าได้ค้นพบศพเย็นชืดของถูซู

"... ไม่มีรอยเท้าสัตว์ร้ายแม้แต่น้อย" เฮ่อชิงหลูย่อตัวลงกับพื้น เขาใช้มือแตะดิน และเอาไปใกล้จมูกตัวเอง "ทั้งยังไม่มีกลิ่นเลือด"

"ผู้น้อยเห็นศพงูสองหัว ร่างของมันเสียเลือดมากกว่าครึ่ง กระทั่งหัวหน้าตำหนักเหมย นางเสียเลือดถึงสองในสาม" จิ่นตี้หลัวยืนคุ้มกันอยู่ด้านหลังผางวาน น้ำเสียงของเขาไร้ชีวิตชีวา "รอยเลือดพวกนี้มีเพียงเล็กน้อย"

เฮ่อชิงหลูสังเกตจุดสีดำบนพื้น และกล่าวอย่างเคร่งขรึม"คล้ายว่าเลือดไหลออกอย่างช้าๆ พวกเขาตายอย่างทุกข์ทรมานที่สุด"

ผางวานมึนงงกับบทสนทนาของพวกเขา จึงผลักรถเข็นไปด้านหน้า "เจ้ารู้ได้อย่างไร?" นางสงสัยสุดขีด

เฮ่อชิงหลูขมวดคิ้ว เขาไม่อยากอธิบายให้หญิงโง่เง่าผู้นี้ฟังจริงๆ ทว่าก็ไม่อาจต้านทานแววตาเป็นประกายซึ่งรอคอยอย่างมีความหวังของนาง จึงได้แต่ชี้ไปที่รอยเลือด พลางกล่าว"จุดเลือดทุกแห่งมีขอบกลม แสดงให้เห็นว่าเลือดหยดลงบนพื้นจากที่สูงอย่างช้าๆ ร่างของฉื่อกูและหัวหน้าตำหนักทั้งสอง มีเลือดรวมกันแล้วไม่ต่ำกว่าสิบกิโลกรัม นอกจากใครบางคนจะใช้วิธีพิเศษอย่างยิ่ง หาไม่แล้ว มันจะต้องมีเลือดกระจายอยู่ทุกหนทุกแห่งแน่นอน"

"รอยเลือดที่หลงเหลืออยู่ตรงจุดเกิดเหตุมีเพียงเล็กน้อย มันสามารถอธิบายได้แค่อย่างเดียว นั่นคือเลือดถูกดูดจากที่อื่นตั้งนานแล้ว หยดเลือดสองสามหยดที่ไหลลงมาเป็นพักๆ เกิดขึ้นเมื่อเจอสิ่งกีดขวาง ดังนั้นเวลามันร่วงลงมาจึงมีรูปทรงกลม" เขาเลิกคิ้ว

"หรือว่าจะเป็นผีดูดเลือด?!" ผางวานอุทานเสียงดัง

เฮ่อชิงหลูชำเลืองมองนาง ท่าทางสงบนิ่งไม่เปลี่ยนแปลง"ไม่รู้จักผีที่ดูดเลือด แต่ในถ้ำนี้มีค้างคาวดูดเลือดแน่นอน"

เสมือนหนึ่งเป็นการยืนยันคำพูดของเขา เงาประหลาดพลันปรากฏบนกำแพงถ้ำอย่างเงียบกริบ ตามติดด้วยแสงไฟวูบวาบ เดี๋ยวเล็กเดี๋ยวใหญ่ พิลึกพิลั่นเป็นอันมาก

"นั่นใคร?" จิ่นตี้หลัวตะโกน เขาหยิบพิราบสื่อสารไม้ออกมาจากข้างเอว

พอผางวานเห็นเช่นนี้ ใบหน้าของนางพลันซีดเผือด พี่ชายใหญ่เจ้ามาท่องเที่ยวรึในช่วงเวลาหน้าสิ่วหน้าขวานแบบนี้ เจ้าไม่ดึงกระบี่ ไม่ยกมีด แต่เอานกของเล่นออกมาทำไม?

อย่างไรก็ตาม เห็นจิ่นตี้หลัวยื่นมือออกไปข้างหนึ่ง พิราบสื่อสารไม้อันนั้นบินไปข้างหน้าด้วยเสียง "พรึบพรับ" ทว่ามันไม่ได้เข้าไปในความลึกดำมืด

สายลมเพิ่มขึ้นและลดน้อยลง เงาดำยังแน่นิ่งไม่ไหวติง

"มันอาจเป็นหินหล่นใส่เชิงเทียน" จิ่นตี้หลัวถอนหายใจโล่งอก พิราบสื่อสารไม้อันนั้นบินวนในอากาศ และหวนกลับมาที่มือเขา

ไม่คาดคิดหลังจากเขาพูดจบ เกิดเสียงดังสนั่นอย่างฉับพลัน เหมือนเสียงกรงเล็บสัตว์ขูดกระจก คบไฟดับอย่างกะทันหัน ช่วงเวลาที่โลกทั้งใบเข้าสู่ความมืดมิด เงาประหลาดบนพนังพุ่งเข้าหาคนในถ้ำประหนึ่งสายลมหวีดหวิว

จิตใต้สำนึกสั่งให้ผางวานนำแส้ทองออกมา และเหวี่ยงไปในอากาศ

นางไม่รู้ว่าสิ่งนั้นคืออะไร แต่ความคิดภายในใจนางชัดเจนอย่างยิ่ง -- ข้าต้องปกป้องตัวเอง

แส้ทองส่งเสียงดังกระหึ่มขณะที่มันเคลื่อนไหวอย่างรวดเร็ว แน่ใจได้ว่าเงาประหลาดนั่นจะไม่เข้าใกล้ตัวนางดั่งที่หวัง เพียงแต่ไม่รู้ว่าทำไม จู่ๆ แส้ก็ถูกสกัดกลางอากาศ แย่แล้ว ผางวานยื่นมือ ต้องการดึงแส้ทองกลับคืน ทว่าไม่นึกไม่ฝัน ใครบางคนจะกระชากปลายอีกด้านอย่างแรง ดังนั้นนางจึงถลาไปข้างหน้า และถูกรวบเข้าไปในอ้อมแขน

"มากับข้า"

หน้าอกอันเย็นเยียบ และเสียงเยือกเย็นดุจอสรพิษ ทั้งหมดนี้คุ้นเคยยิ่งนัก

หัวใจของนางที่หวาดวิตกสุดขีด พลันผ่อนคลายในพริบตา ผางวานเอนกายชิดคนด้านหลัง ต้องการจับปกเสื้อเขาเพื่อช่วยให้นางสามารถทรงตัว

แต่การจับครั้งนี้ นางสัมผัสได้ว่ามีบางสิ่งไม่ถูกต้อง ทำไมบนตัวเขามีเพียงเศษผ้าฉีกขาดยิ่งไปกว่านั้น กล้ามเนื้อของเขายังแข็งทื่อเป็นอย่างมาก?

ชัดเจนว่าคนข้างหลังไม่คาดคิดว่าขาของผางวานจะขยับไม่ได้ เขาใช้แขนหนีบตัวผางวาน และลากนางไปพร้อมกันโดยไม่พูดไม่จา ผางวานยังทรงตัวไม่อยู่ จึงล้มลงบนพื้นด้วยเสียงดังตุบ

"โอ๊ย!" นางร้องด้วยความเจ็บปวดอย่างห้ามไม่อยู่

ด้วยเสียงร้องทีเดียวในครั้งนี้ ทำให้แสงไฟภายในถ้ำถูกจุดขึ้นอีกครา นางเงยหน้าเพื่อจ้องมอง เวลานี้เฮ่อชิงหลูกำลังถือคบไฟตรงมาทางนาง

ไม่รู้ว่าเป็นเพราะแสงจากเปลวไฟหรือไม่ ทว่านัยน์ตาสีอำพันของเขาในขณะนี้มีประกายตื่นตระหนก

ยังไม่ทันที่นางจะเปิดปากพูด มือใหญ่เหนือหัวรีบเกี่ยวคอเสื้อนาง ผางวานรู้สึกว่าร่างกายเบาหวิว ปลายเท้าลอยเหนือพื้น ระหว่างที่ร่างของนางแขวนอยู่กลางอากาศ กลายเป็นว่าคนที่อยู่ด้านหลังได้กระโจนขึ้นไปบนพนังถ้ำ

นางต้องการร้องประท้วง อย่างน้อยก็ขอให้นางเปลี่ยนตำแหน่งหน่อย แต่แล้วกลับได้ยินเสียง 'เฟี้ยว' ลูกศรขนนกเฉียดผ่านแก้มของนางขณะที่มันถูกยิ่งขึ้นไป

เสียงดัง "ฉึก" และมือใหญ่ที่ยึดตัวนางสั่นเทา ทำให้ตัวของผางวานแกว่งตามไปด้วย

"อย่าทำร้ายศิษย์พี่ของข้า!"

นางรีบแผดเสียง กล้ามเนื้อทั่วทั้งร่างตึงเครียดไปหมด

"เจ้าแน่ใจหรือว่านั่นคือศิษย์พี่ของเจ้า?"

เฮ่อชิงหลูลดคันธนูสีม่วง-ทองที่อยู่ในมือ ริมฝีปากของเขาเม้มหากันแน่น ส่วนสีหน้าไร้อารมณ์ คุณชายใหญ่ผู้นี้ไม่ยอมเก็บอารมณ์ความเป็นปรปักษ์เลยจริงๆ

ผางวานเงยหน้าด้วยความแปลกใจ จากนั้นอดไม่ได้ที่จะตกตะลึงสุดขีด

ผู้ที่กำลังหิ้วตัวนางควรจะเป็นหนานอี๋ ทว่าก็ไม่ใช่หนานอี๋

หรืออาจพูดได้ว่า นางไม่เคยเห็นหนานอี๋ด้านนี้มาก่อน

เสียงของเขายังเหมือนเดิม เครื่องหน้าก็แลดูเหมือนของเขา ทว่าคนผู้นั้นอยู่ในชุดขาดกระรุ่งกระริ่ง เส้นเลือดทั่วทั้งร่างโป่งพอง ทำให้ผิวหนังของเขาแทบโปร่งใส เถาวัลย์สีม่วงคล้ำนับไม่ถ้วนคดเคี้ยวรอบตัวเขา ราวกับตัวอะไรสักอย่างที่ได้กลายพันธุ์ มองแค่แวบเดียวก็ทำให้คนกลัวจนตัวสั่น

นางพลันนึกถึงคำพูดของคนเหล่านั้น"มีสัตว์ประหลาดอยู่ในคุก"

เห็นนางทำท่าตกตะลึงจนอ้าปากค้าง ดวงตาของคนที่อยู่ด้านบนคล้ายมีประกายคลุมเครือวูบผ่าน ตามมาหลังจากนั้น เขากำมือแน่นพลางเร่งฝีเท้าให้เร็วขึ้น เขาแบกตัวนางอย่างแน่วแน่ขณะหนีขึ้นด้านบน

"ปล่อยมือ!" จิ่นตี้หลัวที่ซุ่มรออยู่แล้วกระโจนออกมา กระบี่น้ำแข็งในมือจู่โจมตรงเผง

หนานอี๋เดือดดาลสุดขีด เดิมทีเขาคิดจะปล่อยสองคนนี้ หารู้ไม่ว่าฝ่ายตรงข้ามจะรนหาที่ตาย ไม่ยอมรับน้ำใจด้วยความขอบคุณ ดังนั้นโดยไม่เอื้อนเอ่ยวาจาใด เขาพลิกมือและโจมตีไปด้านหน้า ได้ยินเพียงเสียง "แกร๊ง" กระบี่น้ำแข็งหักสองท่อนและร่วงสู่เหวลึก ยังพอจะได้ยินเสียงพ่น 'ปุด ปุด' ในลาวาเดือดสองครั้ง ก่อนที่มันจะสิ้นชีพอย่างห้าวหาญ

แม้ว่าจิ่นตี้หลัวจะเคยผ่านศึกนับร้อย ทว่าเวลานี้ก็ยังอดตะลึงไม่ได้ นี่คือกระบี่ล้ำค่าซึ่งตีจากเหล็กนิลยุคโบราณ ทำไมถึงถูกฝ่ามือมนุษย์หักอย่างง่ายดายเช่นนี้?

เขาไม่กล้าสะเพร่า รีบตั้งสมาธิเต็มกำลังและเริ่มโจมตี

หนานอี๋รับมือซึ่งๆ หน้าอย่างใจเย็น

มือซ้ายของเขายึดตัวผางวาน ใช้แค่มือขวาที่บาดเจ็บต่อสู้กับจิ่นตี้หลัว แถมยังสามารถครองความได้เปรียบอย่างรวดเร็ว ผางวานตะลึงงัน นางประหลาดใจอย่างแท้จริง วรยุทธ์ของศิษย์พี่ล้ำเลิศขนาดนี้ตั้งแต่เมื่อไหร่?

ได้ยินเพียงเสียง "ฉัวะ" เนื้อชิ้นใหญ่บนแขนจิ่นตี้หลัวถูกหนานอี๋คว้านออก ผิวหนังและกล้ามเนื้อเปิดออกอย่างสมบูรณ์ น่าสยดสยองจนแทบทนดูไม่ไหว

"ศิษย์พี่ หยุดมือ!" กลิ่นคาวเลือดปะทะใบหน้าผางวานจนตกใจตื่น

ทว่าหนานอี๋ไม่ยอมฟัง ดวงตาของเขาแปรเปลี่ยนเป็นสีแดงตั้งนานแล้ว ทั่วทั้งร่างแผ่กลิ่นอายความเป็นปรปักษ์ เสียงคำรามราวสัตว์ป่าลอดจากลำคอเขา

ปังลูกศรสีทองทะลุผ่านอากาศ

หนานอี๋ใช้มือเปล่าคว้ามันไว้โดยไม่แยแส อาวุธลับเช่นนี้ถือว่าจิ๊บจ๊อยมากสำหรับเขา

อย่างไรก็ตาม ตอนมันสัมผัสถูกผิวหนัง จู่ๆ หัวลูกศรกลับเปลี่ยนรูปอย่างเหลือเชื่อ -- มันแยกเป็นห้าส่วนโดยฉับพลัน ตะปูเหล็กกล้ามากมายเจาะมือเขาประหนึ่งสายฟ้าฟาด และฝังลงบนหน้าอกของหนานอี๋

ฉึก ฉึก!

ช้าไปเสียแล้วที่จะหลบหลีก ร่างกายของหนานอี๋สั่นเทา เขาโงนเงนและร่วงจากพนังถ้ำ ขณะโอบกอดร่างผางวานไว้ในอ้อมแขน

"ปล่อยนาง"

เฮ่อชิงหลูยืนตระหง่านตรงจุดเดิม ร่างซึ่งสวมใส่ชุดขาวดุจแสงจันทร์สะอาดเอี่ยมอ่อง ไม่มีแม้แต่รอยเปรอะเปื้อน

สายตาของเขาจ้องตรงไปที่หนานอี๋ ราวกับกำลังสำรวจสัตว์ประหลาดโสมม

หนานอี๋หัวเราะเย็นชา พลางคลานขึ้นมาจากพื้น เขาถ่มโลหิต และเริ่มดึงตะปูออกจากร่างกายตนเอง พร้อมกับเสียง "ฟุ่บ ฟุ่บ" หน้าอกของเขาขยายตัวราวกับฟองน้ำดูดซับน้ำ และตะปูเหล็กกล้าถูกดันออกมาอย่างรวดเร็ว สิ่งที่เหลืออยู่บนลำตัวเขามีเพียงรอยสีขาวตื้นๆ ห้าแห่ง เขาไม่หลั่งเลือดสักหยดด้วยซ้ำ!

"นายน้อยเขาเป็นสัตว์ประหลาดแน่แท้!" จิ่นตี้หลัวไถลลงจากพนังถ้ำ หน้าผากเขาเต็มไปด้วยเหงื่อเย็นเยียบ

เฮ่อชิงหลูขมวดคิ้ว เขาโยนคันธนูในมือไปด้านข้าง และดึงกระบี่เงินจากข้างเอว

"คุณชาย อย่า!"

แสงเย็นเยียบวูบผ่านหน้านาง ผางวานที่เกือบหน้ามืดเป็นลม ในที่สุดก็ได้สติ นางกางแขนโดยไม่รู้ตัว และขวางอยู่หน้าหนานอี๋ ประหนึ่งแม่ไก่คุ้มครองลูกเจี๊ยบ

เฮ่อชิงหลูตัวแข็งทื่อ เขาขบริมฝีปากแน่น

แนวกรามของเขาเกร็งแน่น ข้อนิ้วแปรเปลี่ยนเป็นสีขาว และเวลานี้ หัวใจของเขาพลุ่งพล่านด้วยโทสะ ทว่าเขาสามารถระงับมันเอาไว้ได้ ต้องขอบคุณการอบรมสั่งสอนอันดีเยี่ยมในหลายปีที่ผ่านมา

ผางวานไม่จำเป็นต้องดู ก็สามารถสัมผัสได้ถึงความเดือดดาลของเขา -- ศิษย์พี่ของนางทำให้คนของเขาได้รับบาดเจ็บ ทว่านางไม่ยอมให้เขาลงทัณฑ์ ด้วยนิสัยใจแคบ และคิดเล็กคิดน้อยของคนผู้นั้น เขาจะไม่โมโหได้อย่างไร?

"คุณชาย ขอให้ข้าคุยกับศิษย์พี่ได้หรือไม่"

จนใจที่ความสัมพันธ์ระหว่างหนานอี๋กับตัวนางไม่สนิทสนมเท่าที่ควร นางจึงได้แต่กล้ำกลืนฝืนทน และขอร้องเขา

ใบหน้าของเฮ่อชิงหลูแปรเปลี่ยนเป็นเย็นชา และไม่เอ่ยคำใด

ผางวานคิดว่าเขายอมตาม จึงหันไปมองหนานอี๋

"เจ้าคิดว่าข้าจะแพ้เขางั้นรึ?" หนานอี๋เห็นแววตาเป็นห่วงของนาง ทำให้มุมปากเขายกขึ้นเป็นรอยยิ้มประหลาด

-- เปล่า ข้ากลัวว่าท่านจะไม่สามารถควบคุมตัวเอง แล้วสังหารพวกเขาทั้งหมดต่างหาก

ผางวานไม่กล้าพูดสิ่งที่ตัวเองคิดในใจ จึงได้แต่เกลี้ยกล่อมเขาด้วยน้ำเสียงอ่อนโยนและอ่อนน้อมเต็มพิกัด"ศิษย์พี่ เวลานี้ขาของข้าบาดเจ็บ ไม่อาจเคลื่อนไหวโดยอิสระ คุณชายเฮ่อยอมให้ข้าพักฟื้นอยู่ที่นี่ พวกเขาดูแลข้าอย่างดียิ่ง ท่านไม่จำเป็นต้องวิตกกังวล"

เดิมทีนางต้องการเพิ่มประโยค "พวกเขาไม่ใช่คนเลว" แต่เมื่อคิดอีกที พวกเขาก็ไม่ใช่คนเลวจริงๆ ตรงกันข้าม นางกับหนานอี๋เสียอีกที่ถูกเรียกว่า "คนเลว" ดังนั้นจึงไม่พูดดีกว่า

หนานอี๋ชำเลืองมองนาง เสียงของเขาเย็นเยือก"ข้าจะพาเจ้ากลับไปรักษา"

ผางวานครุ่นคิดครู่หนึ่ง แล้วเอ่ย: "ศิษย์พี่ ไม่ใช่ว่าท่านต้องการเจอเจ้าตำหนักเอกาหรอกหรือคุณชายผู้นี้คือหลานของท่านเจ้าตำหนัก หากพวกเราคุยกับเขาดีๆ  พวกเราอาจได้เจอกับเจ้าตำหนัก ..."

"ข้าไม่ยอมให้เป็นเช่นนั้นแน่"

เสียงเย็นชาของเฮ่อชิงหลูแทรกเข้ามาอย่างกะทันหัน

ผางวานร้องโหยหวนในใจ และรู้สึกปวดหัวทันควัน

-- นายน้อยผู้นี้นี่เจ้าคิดว่าตัวเองกำลังเหวี่ยงอารมณ์ใส่ใครเจ้าไม่เห็นข้ากำลังพยายามปลอบอสูรฉุนเฉียวตนนี้ให้สงบหรอกหรือทำไมถึงได้รีบตัดหนทางแบบนี้?

พอหนานอี๋ได้ยินเช่นนี้ แน่นอนว่าเขาเกรี้ยวกราดยิ่งกว่าเดิมทันที"ขอแค่ข้าตัดคอเจ้า เจ้าตำหนักอะไรนั่นย่อมออกมาพบข้าเอง จะรบกวนเจ้าให้ยุ่งยากทำไม?"

เห็นการสู้รบกำลังจะเกิดขึ้นในไม่ช้า ในช่วงเวลาหัวเลี้ยวหัวต่อ จู่ๆ ท่วงทำนองมีชีวิตชีวาลอยมาจากปากถ้ำ

"เส้นทางสู่ตะวันออก เส้นทางสู่ตะวันตก เส้นทางสู่ใต้ ที่มั่นห้าลี้ ที่มั่นเจ็ดลี้ ที่มั่นสิบลี้ เดินหนึ่งก้าว ปรารถนาหนึ่งก้าว เหนื่อยหน่ายหนึ่งก้าว ชั่วพริบตาเดียว ท้องฟ้ามืดสลัว พระอาทิตย์มืดสลัว ก้อนเมฆมืดสลัว ตะวันรอนทั่วพื้นดิน หันหน้ากลับมอง หมอกควันแพร่กระจาย ..."

ตามมาหลังจากเสียงฮัมเพลงอย่างเกียจคร้าน คนผู้หนึ่งในชุดมอซอไม่เป็นระเบียบ เดินโยกเยกเข้ามาในถ้ำ


Next ⇨

ความคิดเห็น