บทที่ ๔๑: คุกแห่งหายนะ


พระจันทร์ในวันที่ 15 ค่ำจะเต็มดวงในวัน 16 ค่ำ ในวันพระจันทร์เต็มดวงของวันที่ 16 ค่ำนี่เอง เหมยหยาเซียงดื่มด่ำกับสุรา และเวลานี้กำลังเดินเข้าไปในคุกแห่งหายนะด้วยฝีเท้าว่องไว


"หัวหน้าตำหนักเหมยมาที่นี่เพื่อดูเหยื่อหรือขอรับ?" ยามเฝ้าประตูส่งยิ้มประจบสอพลอให้นาง


เหมยหยาเซียงมิได้กล่าวตอบ แค่วางท่าออกคำสั่งโดยการโบกมือขาวราวต้นหอมของตนเอง


ยามเปิดประตูคุก สายลมเย็นยะเยือกพัดปะทะใบหน้าพวกเขาอย่างแรง


"ในคุกมีกลิ่นอายชั่วร้ายรุนแรง หัวหน้าตำหนักมีร่างกายดั่งทองพันชั่ง มันคงดีกว่าหากท่านไม่มาที่นี่บ่อยเกินไป" ยามกล่าวเตือนด้วยความเป็นห่วง


ทว่าการประจบประแจงครั้งนี้ แทนที่จะตบลงบนหลังม้า กลับกลายเป็นตีขาม้าเสียนี่ เหมยหยาเซียงฝึกวรยุทธ์มามากกว่าสามสิบปี ไม่กลัวฟ้ากลัวดิน นางเชื่อว่าถึงคุกแห่งหายนะจะน่ากลัวขนาดไหน แต่มันไม่มีทางน่ากลัวไปกว่ากระบี่ของนาง


"ขอบใจ" ดังนั้นนางจึงแค่ยิ้มให้ยาม และกระโดดลงไปด้านล่างอย่างสง่าผ่าเผย


คุกแห่งหายนะถูกเรียกว่าคุกแห่งหายนะ เพราะมันมีตำแหน่งภูมิศาสตร์อันเป็นเอกลักษณ์ -- มันถูกสร้างอยู่ภายในถ้ำดินขนาดมหึมา ด้านในมีโพรงนับพัน เต็มไปด้วยหมอกพิษ และล้อมรอบด้วยลาวาร้อนผะผ่าว ภายในโพรงมีสัตว์ประหลาดดุร้ายหายากมากมาย มันเป็นคุกที่สร้างจากธรรมชาติ เป็นแนวกั้นที่ไม่สามารถลอกเลียนแบบ ทั้งยังทำลายไม่ได้


พวกที่ตกลงมาจากชั้นหกจะถูกคุมขังไว้ในคุกแห่งหายนะฝั่งตะวันออก ซึ่งเป็นสถานที่ดำมืดและอันตรายที่สุดในถ้ำดินแห่งนี้ เหมยหยาเซียงยืนอยู่บนก้อนหินสูงชันและมีเสียงลมดังหวีดหวิว ยามรีบปล่อยบันไดลงมาจากทางปากถ้ำ


เมื่อไต่บันไดลงมาถึงพื้นดิน เหมยหยาเซียงจุดคบไฟ และเดินไปข้างหน้าตามเส้นทางคดเคี้ยวซึ่งได้สร้างไว้เมื่อครั้งกระโน้น


พูดตามตรง นางไม่สนใจเหยื่อ หรือมายังคุกแห่งหายนะบ่อยนัก ทว่าเหยื่อคราวนี้พิเศษจริงๆ ถึงขนาดสามารถฝ่าทะลวงห้าชั้น และมาถึงตำหนักของนางโดยปราศจากบาดแผล 


เป็นเวลามากกว่าทศวรรษ ที่นางไม่เจอคนรุ่นใหม่ซึ่งร้ายกาจถึงเพียงนี้


นึกถึงวิธีที่เหยื่อผู้นั้นตกลงมาในคุก นางแน่ใจทีเดียว หากไม่ใช่เพราะนางจงใจเปลี่ยนวิถีอาวุธลับอย่างฉับพลัน แล้วโจมตีไปยังหญิงสาวผู้นั้นที่ทั่วทั้งร่างมีแต่จุดอ่อน เหยื่อคงไม่ตื่นตระหนก และพยายามทำทุกทางเพื่อช่วยชีวิตนาง จนไม่สังเกตเห็นช่องลับใต้ฝ่าเท้าที่ปรากฏอย่างกะทันหัน


ถึงแม้ว่าเหมยหยาเซียงจะเอาชนะอย่างอยุติธรรม ทว่านางไม่เห็นเป็นเรื่องใหญ่ ก็แค่รู้สึกเสียดายนิดหน่อย


อย่างไรก็ตาม จากความรู้สึกส่วนตัว นางอยากต่อสู้กับหนุ่มผู้นี้อย่างถูกต้องอีกครั้ง


เมื่อนางกำลังจะเข้าใกล้ปากโพรง สายตาของนางพลันกระทบกับเงาดำขนาดใหญ่ตรงหน้า


นางเพ่งสายตา และพบว่ามันคืองูเขียวสองหัว ซึ่งมีลำตัวหนาเท่าถังน้ำ


"ฉื่อกู?" เหมยหยาเซียงส่งเสียงเรียกโดยไม่รู้ตัว นี่คือสัตว์ดุร้ายที่ท่านเจ้าตำหนักเจาะจงให้เอามาไว้ตรงปากโพรงเพื่อเฝ้าพิทักษ์


กระนั้นก็ดี นางเห็นงูสองหัวตัวนั้นนอนนิ่งอยู่บนพื้น ไม่ขยับแม้แต่น้อย


เหมยหยาเซียงคลางแคลงใจ นางกำด้ามกระบี่แน่น และเดินเข้าใกล้งูทีละก้าว


-- นี่มันไม่ถูกต้อง เมื่อใดก็ตามที่สัตว์ร้ายตัวนี้ได้กลิ่นเลือดเนื้อมนุษย์ นัยน์ตาสีเขียวซึ่งมีขนาดใหญ่เท่าตะเกียงของมันจะส่องแสง ทั้งๆ ที่นางเข้าใกล้ขนาดนี้ แต่ทำไมมันไม่ตอบสนอง?


"ฉื่อกู?" นางเรียกอีกครั้ง คิดใช้ด้ามกระบี่จิ้มมัน


ฉับพลันนั้น เงาประหลาดทะยานออกมาจากโพรง และคว้าลำคอของเหมยหยาเซียง


"ฉึก" เสียงวัตถุแหลมคมแทงทะลุเนื้อหนัง โลหิตสีแดงสดไหลทะลัก และเหมยหยาเซียง ผู้ซึ่งคิดว่าวิชากระบี่ของตนยอดเยี่ยมที่สุดในหล้า นางไม่มีแม้แต่โอกาสกรีดร้อง ก่อนจะหมดสติเพราะความเจ็บปวดสุดขีด


ไม่นานหลังจากนั้น ศพเย็นชืดไร้ชีวิตนอนกองอยู่ที่ปากโพรง


****


การพบสองศพในคุกแห่งหายนะ หนึ่งมนุษย์หนึ่งงู เป็นเหตุการณ์สะเทือนขวัญที่ไม่เคยเกิดขึ้นมาก่อน ยามเฝ้าคุกรายงานเรื่องนี้กลางดึก ทำให้หัวหน้าตำหนักเจ็ดและหัวหน้าตำหนักแปดตื่นตระหนก หัวหน้าตำหนักถูซูแห่งตำหนักเจ็ดมักกระทำเรื่องราวต่างๆ ด้วยความระมัดระวัง ส่วนหัวหน้าตำหนักก้วนจ้งแห่งตำหนักแปดก็เป็นผู้มีสติปัญญาเฉียบแหลม ทั้งสองวางแผนกลางดึกและตัดสินใจลงไปในคุกเพื่อตรวจสอบสถานการณ์ด้วยตนเอง เผื่อว่าภายหน้าท่านเจ้าตำหนักสอบถาม พวกเขาจะได้ตอบถูก


ทุกคนได้แต่เบิ่งตาค้างมองหัวหน้าตำหนักทั้งสองซึ่งมีวรยุทธ์เหนือชั้นกระโดดลงไปในถ้ำดินโดยทำอะไรไม่ถูก รอคอยจนกระทั่งท้องฟ้าซีกตะวันออกเริ่มขาวเหมือนท้องปลา สุดท้ายก็เห็นก้วงจ้งที่ทั่วทั้งร่างเต็มไปด้วยเลือดคลานออกมาจากถ้ำ


"เร็วเข้า รีบไปแจ้งนายน้อยเจ้าตำหนัก บอกว่าในคุกมีสัตว์ประหลาด ..." เขากระหืดกระหอบและพูดประโยคนี้แบบขาดๆ หายๆ จากนั้นเนื้อหนังบนใบหน้าเขาเริ่มหลุดออกมาเป็นวงกว้าง ช่างโหดร้ายทารุณและน่าหวาดผวายิ่งนัก


คล้ายว่าร่างกายทุกแห่งของก้วนจ้งถูกเฉือนด้วยใบมีดแหลมคนนับไม่ถ้วน ไม่มีสักทีที่ผิวหนังไม่เสียหาย เหมือนบ๊ะจ่างเน่าเฟะไม่มีผิด ทุกคนตระหนักว่าเรื่องนี้ร้ายแรงกว่าที่คิด จึงรีบร้อนไปยังตำหนักสิบสองเพื่อรายงานทันทีทันใด


ขณะที่เฮ่อชิงหลูฟังรายงานของผู้ใต้บังคับบัญชา สีหน้าของเขาแปรเปลี่ยนเป็นจริงจัง


ยามรายงานเสร็จและรู้สึกวิตกกังวลยิ่งนัก ไม่รู้ว่านายน้อยเจ้าตำหนักจะมีปฏิกิริยาเช่นไร


-- ถึงแม้ว่านายน้อยเจ้าตำหนักและท่านเจ้าตำหนักจะเป็นอาหลานภายใต้สำนักเดียวกัน ทว่าลักษณะนิสัยของพวกเขาแตกต่างกันโดยสิ้นเชิง ท่านเจ้าตำหนักมีใบหน้าอบอุ่น ส่วนนายน้อยเจ้าตำหนักมีใบหน้าเย็นชา ท่านเจ้าตำหนักปล่อยใจไปตามเสียงร้องรำทำเพลง แต่นายน้อยเจ้าตำหนักเกลียดกิจกรรมให้ความบันเทิงทั่วไป โดยปกติ เรื่องราวในตำหนักจะมีท่านเจ้าตำหนักเป็นคนจัดการเสียส่วนใหญ่ นายน้อยเจ้าตำหนักมักหมกมุ่นอยู่กับการค้นคว้ากลไก กับเรื่องใหญ่อย่างเช่นวันนี้ ไม่รู้ว่าเขาจะสามารถรับมือได้หรือไม่?


อย่างไรก็ตาม เห็นเพียงขนตาของเฮ่อชิงหลูลดต่ำครู่หนึ่ง จากนั้นเขาเงยหน้าและมองไปที่ยาม"เจ้าบอกว่าเหมยหยาเซียงตายเพราะเสียเลือด?"


ยามรีบพยักหน้าทันที"ใช่แล้วขอรับ บนร่างกายของหัวหน้าตำหนักเหมยพบบาดแผลแค่แห่งเดียว ซึ่งไม่เพียงพอจะทำให้ถึงแก่ความตาย"


"นอกจากฉื่อกู บริเวณนั้นยังมีร่องรอยของสัตว์อื่นอีกหรือไม่?" เฮ่อชิงหลูถามอีกครั้ง


"ไม่พบร่องรอยอื่นใดขอรับ" ยามตอบกลับอย่างระมัดระวัง


เฮ่อชิงหลูส่ายหน้า "ภายในคุกเลี้ยงสัตว์ดุร้ายหายากมากมาย มีตัวไหนบ้างที่พอได้กลิ่นเลือดแล้วจะไม่กระโดดเข้ามาในสามจั้ง? คนและงูเสียเลือดมากขนาดนั้น ทว่ามันกลับไม่ดึงดูดความสนใจของสัตว์แม้เพียงครึ่งตัว เจ้าไม่คิดว่ามันผิดปกติหรือ?"


ยามเงยหน้าด้วยความตระหนก ใบหน้าของเขาซีดเผือด"หรือจะเป็นสัตว์ประหลาดที่หัวหน้าตำหนักก้วนพูดถึง?"


เฮ่อชิงหลูได้ลุกขึ้นจากเก้าอี้ และสะบัดแขนเสื้อ: "แค่ฟังเพียงอย่างเดียวย่อมไม่อาจพบความจริง ข้าจะไปดูสัตว์ประหลาดตัวนั้น"


ถ้อยความเหล่านี้พูดอย่างเป็นธรรมชาติยิ่งนัก ราวกับเขากำลังบอกจะไปดูสภาพอากาศ ท่าทางเรียบง่ายและไม่เห็นเป็นเรื่องสำคัญ


ความจริงแล้ว ไม่ว่าสิ่งเหล่านั้นจะน่ากลัวหรือขนพองสยองเกล้าแค่ไหน ในสายตาของเฮ่อชิงหลู พวกมันแบ่งเป็นสองประเภทเท่านั้น -- น่าสนใจกับไม่น่าสนใจ หากว่ามันน่าสนอกสนใจ เขาก็ไม่รังเกียจที่จะลงแรงเพื่อศึกษามัน ทว่าหากไม่น่าสนใจ ต่อให้คนตายนับพันนับหมื่น มันก็ไม่เกี่ยวอะไรกับตัวเขา


อารมณ์ไม่แยแสเช่นนี้ได้ผสานเข้ากับกระดูกและเนื้อหนังของเขาตั้งนานแล้ว ดังนั้นไม่ว่าเขาจะเผชิญกับสิ่งใด จึงมักใจเย็นไม่เปลี่ยน


ผางวานนั่งฟังเป็นเวลานาน เมื่อนางเห็นเฮ่อชิงหลูกำลังจะเดินออกไป นางส่งเสียงเรียกอย่างไม่อาจระงับ"คุณชาย รอก่อน!"


เฮ่อชิงหลูนึกได้ว่าผางวานยังคงนอนอยู่บนเตียง ดังนั้นจึงหยุดฝีเท้า และหันกลับมามองนาง


"มีอะไร?" เขายืนอยู่ตรงประตูด้วยสีหน้าไร้อารมณ์ แสงอาทิตย์ขึงเงาของเขาให้เพรียวยาว ทำให้มีเสน่ห์และหล่อเหลายิ่งนัก


"... พาข้าไปดูด้วยได้ไหม?" เพราะได้รับผลกระทบจากพลังที่เฮ่อชิงหลูแผ่ออกมา น้ำเสียงของนางจึงสั่นเล็กน้อยอย่างช่วยไม่ได้ แต่เมื่อคิดว่าหนานอี๋ยังถูกคุมขังอยู่ในที่แห่งนั้น จะอย่างไรนางก็ไม่อาจทำใจให้สงบได้เลย


สายตาเย็นชาของเฮ่อชิงหลูกวาดผ่านขาของนาง


ในใจของผางวานเริ่มร้อนรน ในตอนที่นางกำลังจะเอ่ยปากอ้อนวอน เฮ่อชิงหลูกลับหันไปออกคำสั่งยาม"นำรถเข็นที่ข้าสร้างมาที่นี่"


ยามปฏิบัติตามคำสั่ง และรีบวิ่งออกไป


"ว้าว! เจ้าทำเรื่องที่ผิดต่อข้ามาใช่ไหม?"


ผางวานคิดว่าวันนี้เฮ่อชิงหลูผิดปกติอย่างแท้จริง เลยส่งเสียงออกไปโดยไม่รู้ตัว


-- ทำไมจู่ๆ สหายผู้นี้จึงพูดง่ายนัก?


ผู้พูดไม่ได้หมายความตามที่พูด ทว่าคนฟังกลับเอาไปคิดจริงจัง เฮ่อชิงหลูลังเลว่าเขาควรบอกความจริงกับนาง เรื่องที่ในอนาคตนางไม่อาจฝึกวรยุทธ์ได้อีกต่อไปดีหรือไม่ เขามักหยิ่งยโส และรังเกียจการพูดปดที่สุด อย่างไรก็ตาม เขาเข้าใจดีว่าประโยค 'ไม่อาจฝึกวรยุทธ์ได้อีก' มีความหมายเช่นไรต่อคนในยุทธภพ มันหมายถึงชีวิตพังทลายโดยฉับพลัน 


เมื่อเขาเกิดอาการลังเล สีหน้าของเขาคล้ายปั้นยากอยู่บ้าง


"หรือเจ้าทำอะไรกับศิษย์พี่ของข้า?" เห็นเขาขมวดคิ้วมุ่น ผางวานตื่นตระหนกและเริ่มคิดฟุ้งซ่าน "เจ้าเอาเขาไปทำเป็นมนุษย์ทดลองบังคับให้เขาปลูกถ่ายอวัยวะหรือทำให้เขากลายเป็นตุ๊กตาประดับ?"


เฮ่อชิงหลูฟังสิ่งต่างๆ ที่นางพูดเกี่ยวกับหนานอี๋ และอดไม่ได้ที่จะรู้สึกขุ่นเคือง"เป็นหรือตาย เจ้าไปดูก็จะรู้ได้เอง!"


ผางวานถลึงตาใส่เขา นางเม้มริมฝีปาก และไม่ได้เอ่ยคำใดอีก


ทั้งสองนั่งอยู่ในความเงียบครู่หนึ่ง กระทั่งในที่สุด ยามซึ่งเหงื่อโชกก็กลับมาพร้อมรถเข็น


การที่มาช้าไม่ใช่ความผิดเขา นายน้อยเจ้าตำหนักได้สร้างสิ่งต่างๆ มากมาย และเวลานี้จู่ๆ ก็ต้องการรถเข็น ดังนั้นเขาจึงต้องหาในห้องเก็บของเป็นเวลานาน


"... รบกวนเจ้าช่วยดันเข้ามาหน่อยได้ไหม?" หญิงสาวเห็นรถเข็น และพยายามตะกายมาที่ขอบเตียงด้วยความยากลำบาก


ขาของนางเพิ่งเริ่มมีความรู้สึก ทว่ายังไม่สามารถควบคุมได้ในขณะนี้ ทุกการเคลื่อนไหวของนางดูแล้วน่าเวทนายิ่งนัก เมื่อยามเห็นเช่นนี้ เขาคิดเข้ามาประคองตัวนาง ทว่ากลับเห็นมือเรียวยาวคู่หนึ่งผ่านหน้าเขาอย่างกะทันหัน


"ไร้ค่า"


เห็นเพียงนายน้อยเจ้าตำหนักส่งเสียงดุเย้ยหยันด้วยใบหน้าเฉยเมย เขาเอื้อมมือไปช้อนตัวหญิงสาวมาไว้ในอ้อมแขน แล้วอุ้มตัวนาง จากนั้นก้าวยาวๆ ไปที่รถเข็นและวางตัวนางลง


มือของยามแข็งค้างกลางอากาศ เขาตกตะลึงอ้าปากค้างทำอะไรไม่ถูก


ทว่าหญิงสาวหาได้ซาบซึ้งใจ ขณะนี้ ภายในใจนางวางแผนภารกิจแรกหลังจากฟื้นฟูวรยุทธ์ นั่นคือฉีกปากนายน้อยเจ้าตำหนักผู้นี้จนมันเละไม่เป็นชิ้นดี จากนั้นก็เผาเขาจนกลายเป็นโครงกระดูก จะได้ไม่ต้องเปิดปากพูดตลอดกาล

ความคิดเห็น